La différence entre les plastiques et les polymères

Les polymères

          Une molécule est un assemblage d’atomes et certaines molécules ne possèdent que deux atomes comme par exemple, le dioxygène : O2 . D’autres en possèdent énormément (des milliers voire plus !). Parmi les très grosses molécules, on distingue les polymères : de longues chaînes de molécules obtenues en répétant des milliers de fois le même motif élémentaire.

Un polymère est une grande molécule crée par un assemblage de monomères et relié par des liaisons covalentes. Ces monomères sont constitués de molécules simples qui dans ce cas réagissent avec d’autres monomères et créant un polymère par un processus appelé polymérisation. Les atomes des monomères sont majoritairement des atomes de Carbone (polymère organique) ou des atomes de Silicium (polymère siliconé).

Nous avons trouvé un exemple assez simple et facile à comprendre : le polyéthylène. Sa brique élémentaire de départ ou monomère est l’éthylène : C2H4 . On en assemble une grande quantité pour créer une longue chaîne ; Dans cette longue chaîne a lieu la polymérisation.

 

Brique élémentaire (monomère) du polyéthylène : 

 

 

Il existe deux types de polymères :

• Les homopolymères : Ce sont des polymères qui ont les mêmes monomères.

• Les copolymères : Ces polymères ont des monomères différents (de deux à plusieurs).

D'après le processus de polymérisation ci-dessus, le polyéthylène est un homopolymère.

L’acide désoxyribonucléique (ADN) est un exemple de polymère que l'on ne connait pas forcément sous ce nom, il est à l’origine de la création de la totalité des cellules de l’organisme et porteuse de l’information génétique de chaque individu. L’ADN est un polymère très long.

 

La matière plastique

 

          La matière plastique est composée de polymère, c’est pour cela que nous ne pouvons pas dire que le polymère est un plastique puisqu’il est un de ses constituants ; elle est aussi constituée de charge, celle-ci est à l’état solide ou liquide et permet d’apporter des propriétés au plastique dans le cas présent, par exemple : renforcement, adhésion ; la matière plastique est aussi composée de plastifiants, molécules à l’état solide ou liquide, ils permettent de rendre le plastique plus flexible, résistant ou plus facile à manipuler par exemple. Enfin, la matière plastique comprend les additifs dans sa composition : ce sont des substances chimiques qui permettent d’ajouter des propriétés spécifiques au plastique.

Malgré la grosseur des molécules de polymère, à l’échelle macroscopique, celles-ci restent minuscules. A cette échelle, cet enchaînement de chaînes élémentaires donne un matériau plus ou moins dur appelé plastique.

Tous les matériaux plastiques dont les noms commencent par « poly » sont des polymères.

 

Exemples :

- Polyéthylène : sacs plastiques

- Polystyrène : emballages ou isolants

- Polyamide : appelé Nylon

- PVC : Polychlorure de vinyle : utilisé dans la construction, par exemple, pour fabriquer les canalisations, utile en menuiserie et en revêtement sol. Il est peu coûteux, résiste aux intempéries, est un bon isolant électrique, est étanche, etc...

- PET : Type de polyester qui sert à faire des bouteilles en plastiques.

- Polycarbonate : plastique dur et transparent utilisé pour faire des biberons. Son monomère est le bisphénol A, il polymérise la brique élémentaire pour en faire du polycarbonate.

 

Comme nous pouvons le voir dans ces exemples, les polymères sont très utilisés dans le secteur du bâtiment pour les caoutchoucs, les peintures, les résines, les colles ; mais également dans les fibres végétales comme le bois ou le papier.